Une ressource surnaturelle : “les astéroïdes”

L’exploitation des astéroïdes fut un des principales sujet de science-fiction depuis plus d’un siècle et pourrait devenir une réalité dans les décennies à venir !

Les astéroïdes sont généralement classés dans la catégorie « rocheux » ou dans la catégorie « nickel-fer ».

Bien qu’ils soient beaucoup plus répandus, les astéroïdes « rocheux » ne représentent que 10% de la masse de tous les astéroïdes présent dans le monde. Les astéroïdes nickel-fer très denses représentant les 90% restants.

La teneur en nickel des astéroïdes nickel-fer peut varier de 5 à 25%. Les gisements de nickel commerciaux sur Terre contiennent généralement 1 à 3% de nickel.

“Un intérêt majeur de l’étude des petits corps réside dans leur potentiel économique. les ressources sur Terre ne sont pas inépuisables, et l’on envisage d’exploiter, dans un futur proche, les richesses minière des astéroïdes.”

 

La société Planetary Resources Inc, à laquelle se sont associés de richissimes investisseurs, s’est donnée pour mission de « rendre disponibles pour l’humanité les ressources naturelles quasi illimitées de l’espace », en commençant par mettre sur orbite des télescopes spatiaux destinés à repérer les astéroïdes les plus prometteurs.

 

Astéroïdes : des blocs de métaux purs !

Nous assistons actuellement à la naissance d’un immense marché, qui dépassera les 100 milliards de dollars dès le milieu du siècle. La cible ultime est constituée des quelques 10.000 astéroïdes, identifiés à ce jour dans la ceinture flottante entre Mars et Jupiter.

Un grand nombre de ces astéroïdes, sont des blocs de métaux purs. Des roches où la concentration en or, platine, cobalt, nickel et autres métaux rares est de dix à cent fois supérieure à celle des mines terrestres. Les minéralogistes ont calculé qu’un kilomètre cube d’astéroïde de type métallique contient 7 milliards de tonnes de fer, 10 milliards de tonnes de nickel, et suffisamment de cobalt pour satisfaire la consommation mondiale pendant 3.000 ans. Son exploitation pourrait rapporter 5 mille milliards de dollars.

 

On voit ici un échantillon de la météorite d’Esquel tombée en Argentine. C’est une météorite mixte : une pallasite composée de fer, de nickel et d’olivine. C’est l’une des météorites les plus élégante esthétiquement parlant. Elle a été découverte en 1951.

 

Les ressources minières des astéroïdes :

Les premières missions commerciales d’exploitation des ressources spatiales viseront probablement des astéroïdes-icebergs. On pourra faire fondre la glace qu’ils recèlent pour obtenir de l’eau. A partir de l’hydrogène et de l’oxygène obtenus, fabriquer le carburant qui fournira de l’énergie aux vaisseaux en partance pour Mars et au-delà. Vue leur faible gravité, l’énergie requise pour les quitter est beaucoup plus faible que celle qui est nécessaire pour se libérer de l’attraction terrestre.

Steven Ostro, chercheur au Jet Propulsion Laboratory, a proposé à la Nasa d’étudier pour 2015, une mission d’extraction de l’eau qui abonde sur l’astéroïde 1998 KY 26, une boule de glace qui pourrait servir de station-service sur la route de Mars.

Quant aux comètes, elles constituent d’énormes réserves d’hydrocarbures congelés qui pourraient servir de combustible. Le noyau de la comète de Halley qui revient tous les 76 ans dans les parages de la Terre, contient l’équivalent de 1.000 ans de consommation de pétrole.

 

Le plus grand astéroïde connu sur Terre est l’astéroïde Hoba. 66 tonnes en 1920 et avec 16% de nickel. Avec le temps, l’érosion, les prélèvements scientifiques et les vandalismes, cette masse à diminué au fil des années. En 2009 sa masse est estimée à 60 Tonnes.

Les chercheurs considèrent que la chute eu lieu il y a moins de 80 000 ans. L’atmosphère a suffisamment ralenti l’objet pour qu’il atteigne la surface de la terre en restant intact et sans former de cratère. Il est possible que la forme inhabituelle de la météorite, plate sur ses deux faces principales, lui ait permis de rebondir à la surface de l’atmosphère comme un galet ricoche sur l’eau.

2019-01-25T16:04:57+01:00